Количество и вилы приобретаемых потребителями товаров и услуг в заметной степени зависят от денежных доходов покупателей.

Прусский статистик Эрнест Энгель еще в XIX в. обнаружил естественную закономерность, согласно которой по мере увеличения доходов потребителей структура потребления смешается в сторону дорогих товаров. При этом доля доходов, затрачиваемых на приобретение товаров первой необходимости, уменьшается, тогда как часть дохода, расходуемая на предметы роскоши, товары не первой необходимости, увеличивается.

Совокупность точек оптимума потребителя, построенных для изменяющегося дохода и неизменных цен называется кривой доход-потребление.

Данная кривая позволяет построить графическое изображение зависимости реального потребления (спроса) от дохода потребителя.

Впервые зависимости данного типа были рассмотрены и практически использованы немецким статистиком XIX в. Христианом Энгелем, и поэтому называются кривыми Энгеля.

Построение

Для построения кривой Энгеля отложим по вертикальной оси доход потребителя (R), а по горизонтальной — объем потребления одного из товаров за данный период

Форма кривых Энгеля позволяет классифицировать изучаемые товары на нормальные (с выделением в этой группе предметов первой необходимости и предметов роскоши) и на относительно худшие. Если полученная кривая имеет положительный наклон, то товар относится к группе нормальных. Это означает, что с ростом дохода потребление такого товара увеличивается. Если же кривая Энгеля имеет отрицательный наклон, то товар относится к относительно худшим, и с ростом доходов объем его потребления сокращается.

Аналогичным образом можно проанализировать влияние изменения цен на оптимальный выбор потребителя, предположив неизменность дохода и цены одного из товаров.