Ледник — естественное скопление льда на поверхности Земли, обладающее способностью к движению.

Ледники покрывают 16 млн км² земной поверхности (11 % суши). В ледниках содержится более 25 млн км³ воды (около 2 % объёма гидросферы).

Ледники встречаются во всех широтах, но больше всего их в полярных областях. Ледниковый покров занимает почти весь материк Антарктида (более 13 млн км²) и 3/4 территории острова Гренландия (1,7 млн км²).

Ледниковый покров в Антарктиде содержит около 80 % всех пресных вод планеты; если он полностью растает, уровень Мирового океана повысится почти на 60 метров.

Образование, строение и движение ледников

Общим условием образования ледников является сочетание отрицательных среднегодовых температур воздуха с большим количеством твёрдых атмосферных осадков (снега), что имеет место в холодных странах высоких широт и в вершинных частях гор.

Снеговая линия (граница) — абсолютная высота в горах, выше которой снег лежит на протяжении всего года.

Рис. 1. Изменение высоты снеговой линии в зависимости от географической широты местности

Высота снеговой линии зависит от температуры воздуха (чем теплее, тем выше снеговая линия) и увлажнённости склонов (чем влажнее, тем она расположена ниже). Самая низкая снеговая линия — в полярных областях Земли (может опускаться до уровня моря), а самая высокая — в экваториальных и тропических широтах (до 5000-6000 м). Самая высокая в мире снеговая линия — в Центральных Андах (6500 м).

Если снега выпадает больше, чем тает, он накапливается и под давлением вышележащих слоёв уплотняется.

Фирн — плотно слежавшийся, зернистый и частично перекристаллизованный, белый, с пузырьками воздуха, обычно многолетний снег.

Глетчер — плотный, прозрачный лёд голубоватого цвета.

Рис. 2. Строение ледника

В строении ледника выделяют область питания, тело ледника и область таяния. В области питания происходит накопление снега и образование фирна и глетчера. Ниже снеговой линии происходит его таяние.

Ледники могут двигаться. Происходит это из-за того, что нижние слои, которые находятся под давлением вышележащих, становятся пластичными и приходят в движение. Скорость движения ледников небольшая: в горах — 80-300 метров в год, в Антарктиде и Гренландии — 10-30 метров в год.