Для индивида непосредственный контакт с социальной реальностью — это взаимодействие с окружающей его социальной группой. Именно группа для индивида является представителем общества в целом, его требований и интересов, именно группа от лица всего общества предлагает индивиду социальные гарантии и блага. Иными словами, на уровне непосредственного опыта личности группа — это и есть общество, «другие люди». Можно сказать, «социальная группа — это совокупность индивидов, взаимодействующих определенным образом на основе разделяемых ожиданий каждого члена группы в отношении других».

Группы — это своего рода «связки» людей, соединения индивидов в относительно стабильные взаимоотношения. Социальной взаимосвязью будем называть взаимоотношения между людьми, обусловленные наличием общей цели и существующие достаточно долго во времени.

Социальная взаимосвязь бывает двух типов:

  • экспрессивная — образующаяся на основе эмоционального соучастия в делах других людей. Связи такого рода существуют между теми, кто находится друг с другом в отношениях эмоциональной значимости, — родственниками, друзьями, товарищами;
  • инструментальная — лишенная эмоционального аспекта и образующаяся в процессе сотрудничества индивидов, направленного на достижение какой-то цели. Такие связи обычно называют чисто деловыми.

В соответствии с этими критериями социальные группы делятся на первичные и вторичные.

Первичная группа — это группа, члены которой объединены связью первого типа, т.е. эмоционально окрашенной экспрессивной связью. Первичная группа обладает безусловной значимостью для индивида: в нее входят люди, которые играют неповторимую роль в его жизни.

Вторичные группы — это группы, в которые индивиды вступают для достижения конкретной практической цели, объединенные связью второго типа, т.е. находящиеся между собой в безличных отношениях.

Внутренняя группа — это группа, с которой индивид идентифицирует себя и к которой он принадлежит.

Внешняя группа — группа, с которой индивид не идентифицирует себя и к которой он не принадлежит.

Референтные группы — это социальные единицы, на которые индивид ориентируется при оценке и формировании своих взглядов, чувств и действий. При формировании своих установок и убеждений и осуществлении своих действий люди сравнивают или идентифицируют себя с другими людьми или группами, чьи установки, убеждения и действия воспринимаются ими как достойные подражания. Именнотакие группы называют референтными.